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Un profond soulagement envahit Jamie, le faisant sourire comme un demeuré. Ses tremblements cessèrent. Si elle estimait avoir encore besoin de ses lacets, c’était qu’elle avait l’intention de survivre. Il s’attela à la tâche en s’appliquant. Mouillés par la sueur, les liens en cuir de son corset s’étaient tendus. Heureusement, elle utilisait un simple nœud de vache et il parvint facilement à le desserrer avec la pointe de sa lame.

Il écarta grand les baleines et vit la poitrine blanche de Claire se soulever quand elle inspira profondément. Gêné, il se retint de la couvrir à nouveau en voyant ses mamelons se durcir sous sa chemise trempée.

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Personne ne vint. Lorsqu’il osa un bref regard à la ronde, il ne vit que des blessés et des morts sous les arbres un peu plus loin, ainsi que les ombres de soldats courant ou errant, hagards, entre les tombes. Si les filles s’étaient trouvées dans les parages, elles avaient sûrement été contraintes de fuir lorsque les combats s’étaient propagés dans le cimetière.

Il sentit le sang de Claire se répandre lentement sur le dos de sa main et appela à nouveau, la gorge sèche. Quelqu’un devait l’entendre!

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Si ce n’était pas simple et rapide, je mourrais probablement au cours de la prochaine demi-heure. Denny avait bien expliqué la situation à Jamie: le foie est richement vascularisé, comme une énorme éponge remplie de vaisseaux, des plus minuscules aux plus gros comme la veine portale hépatique. C’était pourquoi la plaie, bien que minuscule, avait autant saigné. Toutefois, je savais qu’aucun des vaisseaux principaux n’avait été touché, pour le moment, car je me serais vidée de tout mon sang en quelques minutes.

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Il se tenait près de la fenêtre, serrant le rebord tout en regardant à l’extérieur.

Sa silhouette large se détachant contre les derniers feux du jour fit remonter un souvenir d’une clarté étonnante. Ou plutôt, des souvenirs, car ils revinrent en paquets. Je le vis raide de chagrin et de peur, la frêle Malva Christie penchée vers lui, et me souvins d’avoir ressenti à la fois un vague affront et une incroyable sensation de paix tandis que je quittais mon corps, portée sur les ailes de la fièvre.

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Le soleil était presque couché. Les scalpels de Denzell Hunter brillaient dans la lumière des bougies et dégageaient une forte odeur de whisky de maïs. Il avait trempé ses instruments dans l’alcool avant de les aligner sur la nappe propre que Mme Macken avait étalée sur le buffet.

La jeune Mme Macken en question se tenait sur le seuil, une main sur la bouche et roulant de grands yeux affolés. Jamie voulut lui adresser un sourire rassurant, mais il ne parvint qu’à faire une grimace qui l’effraya encore un peu plus et elle retrancha dans la pénombre de son garde-manger.

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Il se laissa tomber à genoux auprès de lui. Jamie hocha la tête, incapable de parler. La sueur dégoulinait sur son visage et le long de son dos. Ses mains semblaient avoir fusionné avec le corps de Claire. Il ne pouvait les détacher. Leckie fouilla dans l’un des paniers, saisit une série de compresses et le poussa sans ménagement pour prendre sa place.

Jamie s’écarta à genoux de quelques centimètres, puis se releva en oscillant. Il ne pouvait détacher son regard, mais sentit la présence d’hommes autour de lui. Ils s’étaient approchés et se dandinaient sur place, consternés et impuissants. Jamie saisit le plus proche par le bras et lui ordonna de courir chercher le Dr Hunter dans l’église. Elle voudrait sûrement Denny, si elle survivait jusqu’à ce qu’il arrive…

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De la sueur ou du sang me coulait dans les yeux, les brûlant. Quelqu’un haletait, un souffle court, superficiel et saccadé. Moi ou Jamie? J’avais froid. Comment peux-tu avoir froid dans une fournaise pareille? Je tremblais, je me sentais gélifiée. Puis il y avait la douleur… atroce.

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- Tu as perdu tes parents très jeunes, mo nighean donn, et tu as erré de par le monde sans racines. Tu as aimé Franck (ses lèvres se plissèrent légèrement sans qu'il en soit conscient) et, naturellement, tu aimes Brianna, Roger Mac et les enfants, mais... Sassenach, je suis la vraie demeure de ton cœur. Je le sais.

Il déposa un baiser dans chacune de mes paumes, son souffle chaud sur mes doigts.

- J'en ai aimé d'autres et j'aime beaucoup de gens, Sassenach, mais toi seule tiens mon cœur tout entier entre tes mains, et tu le sais.

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Quelqu’un essayait d’écarter mes mains. Je luttais pour les garder pressées contre mon ventre, mais je n’avais plus de force dans les bras. Je vis ma main être soulevée, molle et inerte, les ongles noirs, les doigts écarlates et gouttant. On me fit rouler sur le dos et il me sembla que je hurlai à nouveau.

La douleur était insoutenable. Cataplexie. Choc traumatique. Cellules détruites et réduites en bouillie. Dysfonctionnement… défaillance d’organe.

Constriction. Je ne pouvais plus respirer. Crispation nerveuse. Quelqu’un jurait au-dessus de moi.

Des cris. Une conversation.

Je suffoquais. Quelque chose comprimait mon diaphragme. Qu’est-ce qui a été déchiré? Quelle est l’étendue des dégâts?

Seigneur, ce que ça faisait mal! Seigneur!

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Je remontais doucement à la surface de la conscience, tout en me demandant: Que disait Ernest Hemingway déjà? Qu’en théorie la douleur vous fait automatiquement tourner de l’œil, sauf que cela ne se passe jamais comme ça. C’était pourtant ce qui venait de m’arriver, mais il n’avait pas complètement tort; je n’avais perdu connaissance que quelques secondes. Roulée en boule, les mains pressant mon flanc droit, je sentais le sang couler entre mes doigts, chaud, froid et poisseux; et je commençais à avoir mal… très mal…

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