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La ville s'était appelée Akhet Aton, «la cité de l'horizon d'Aton». Ce n'était plus qu'un désert vaguement bosselé de monticules qui avaient été des maisons, des palais, des boutiques, des bâtiments administratifs, des tavernes, des temples. Au loin, des montagnes arides, nues, formant comme un immense amphithéâtre. Derrière, le Nil indifférent. Aucune végétation.

Martha Moreley jeta un long coup d'oeil circulaire sur ce site inhospitalier, écrasé par un soleil sans pitié. Elle se tenait mains sur les hanches, dans une attitude quelque peu masculine, sur une butte formée de trois ou quatre antiques marches à demi effondrées et recouvertes de sable. C'était une femme d'une quarantaine d'années, assez massive dans ses vêtements coloniaux, et qui dégageait une impression de stabilité et d'autorité.

- Êtes-vous satisfaite, Martha ? demanda un homme beaucoup plus jeune qui se tenait à ses côtés.

Martha se tourna vers lui avec un sourire éclatant. Elle avait de belles dents solides et carrées.

- Totalement satisfaite, Robert. Vous avez parfaitement honoré votre contrat. Vous allez voir, je suis sûre que nous allons réaliser des choses exceptionnelles, vous et moi, dans cette concession.

Robert Jennings fit une moue que Martha Moreley ne vit pas car elle était aussitôt retournée à la contemplation de ce grand bout de désert qu'était le site de fouilles, la main en visière pour protéger ses yeux clairs. Il aurait aimé un autre site. Il y croyait bien moins qu'elle, à l'intérêt majeur de cette ancienne cité. Il n'y voyait que de vagues pans de murs écroulés de la couleur même du sable du désert. Et encore étaient-ce là les vestiges les plus notables, ceux qui attiraient le regard. Où étaient les palais et les temples merveilleux qui les rendraient célèbres ? Où se dressaient donc les statues colossales ? Où était la nécropole ? Où les gens de cette ville avaient-ils creusé leurs tombeaux ?

Où pourrait-on trouver un trésor dans ce qui semblait à peine des dunes ?

- Confiance, Robert, fit Martha Moreley en tapotant avec familiarité le bras du jeune homme. Ne partez pas découragé d'avance.

Elle semblait avoir quasiment réussi à lire dans ses pensées.

Il devait cependant reconnaître que Martha avait de l'enthousiasme pour deux. S'il y avait quelque chose à découvrir dans ces tas de sable, elle le trouverait, sans aucun doute. Au prix de coups de soleil, de coups de chaleur et probablement de coups de gueule, certes, mais elle le trouverait. Elle n'était pas du genre à se décourager, et leur simple présence en ce lieu, dans l'ancienne Akhet Aton, le prouvait amplement. Voilà de nombreuses années qu'elle avait placé ses premiers pions, et cette fois elle y était.

- Chère Martha, je suis sûr que votre dynamisme et votre intuition vont de nouveau faire des merveilles, lui renvoya-1- il.

- Merci, Robert. Je compte sur vous pour la suite.

- Évidemment.

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