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- Félicitations, vieux. J’appelle Mike qu’on aille fêter ça ce soir. C’est moi qui invite.

- Je ne suis pas libre, lâcha Sam, qui s’empressa de reporter son attention sur l’écran de son ordinateur.

Il n’y avait strictement rien à regarder sur ledit écran, mais cela lui permettait d’échapper au regard scrutateur et perspicace de Harry.

- Annule ce que tu as prévu. Il faut marquer le coup!

Le sang qui coulait dans les veines de Sam n’était pas le même que celui de Harry et de Mike, mais ils étaient frères dans tous les sens du terme. Ce qui ne signifiait pas qu’il était disposé à rater son rendez-vous avec Nicole Pearce pour leurs beaux yeux. Ce soir, il la jouerait perso.

- Je ne peux pas, répondit-il en s’emparant d’un document qu’il se mit à étudier aussi attentivement que s’il s’était agi d’un traité de paix entre tribus ennemies.

Harry lui arracha le papier des mains et l’éleva au niveau de ses yeux.

- D’accord, je comprends, tu ne peux pas parler parce que tu es trop occupé par cette… commande de papier et d’encre pour photocopieuse. Bon, bon, bon. Alors, qu’est-ce que tu as de si important à faire ce soir?

Sam lui adressa son Regard Mortel, celui qu’il employait pour mettre les nouvelles recrues au pas quand il était encore dans la marine.

Harry fit passer une de ses béquilles près de l’autre, s’assit prudemment sur un coin du bureau et soutint son regard en haussant les sourcils. Sam croisa les bras et serra les dents.

- Tu ne veux pas le dire, c’est ça ? reprit Harry avec un demi-sourire, ce qui équivalait chez lui à une immense banane. Dans ce cas, je vais être obligé de deviner. Ça ne me dérange pas, j’adore les devinettes. Alors… ce n’est pas lié au boulot, sans quoi tu me l’aurais dit. J’en conclus qu’il s’agit d’un rendez-vous galant. D’un rendez-vous galant avec une dame que tu ne veux pas compromettre, et donc, si tu ne veux pas révéler son nom, cela signifie qu’il s’agit de…

Il claqua des doigts.

- Je sais! La bombe du bureau d’en face! Celle qui te fait désespérément languir. Putain! Comment tu as fait pour lever un canon pareil? Combien de types tu as été obligé de dézinguer?

Nom de Dieu! Sam en voulait à Harry d’être aussi malin.

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Nicole se tourna vers Mike, fit claquer un baiser sonore sur sa bouche, puis se précipita vers son père.

— Hé ! cria Sam.

— Harry voudra aussi un baiser !lança Mike

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Ils exécutaient ses ordres tels deux chiots avides de se voir octroyer un os.

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Une femme comme celle-là devait avoir des antennes extrêmement sensibles en matière de comportement masculin. Elle

était sûrement capable de lire en eux aussi clairement que d’autres femmes lisent un magazine de mode. Elle était d’une beauté renversante, de cette beauté inaltérable qui fait que vous restez belle de la prime enfance à la vieillesse. Elle avait donc grandi au milieu d’un perpétuel bourdonnement d’attentions masculines et forcément appris à repérer les hommes néfastes et dangereux au premier coup d’œil.

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— Dis-moi, commença-t-il, quand tu auras récupéré, tu crois que tu pourrais faire une traduction pour moi ? Un client mexicain voudrait améliorer le système de sécurité de sa banque à Tijuana, mais la demande de devis qu’il m’a fait parvenir avec toutes les informations techniques est en espagnol.

Nicole se hissa sur les coudes et déposa un baiser sur son menton.

— Bien sûr. J’en serais ravie. Je te ferai même un prix d’amant.

Sam se figea. Une ouverture. Une ouverture dans laquelle il pouvait s’engager au volant d’un camion.

Entre espoir et panique, son cœur se mit à battre follement. Il avait pensé attendre. Laisser passer un mois ou deux, le temps que Nicole se remette de ses émotions. Il avait l’intention de passer le maximum de temps près d’elle, évidemment. Pour qu’elle s’habitue à lui. Il savait parfaitement qu’il n’était pas du même monde qu’elle.

Il prit une profonde inspiration.

— Je n’en vois pas tellement l’intérêt, répondit-il d’un ton faussement détaché. Je ne crois pas trop aux finasseries dans les contrats de mariage, donc si tu me faisais payer, ce serait comme si tu te présentais la facture à toi-même. Ça n’a pas vraiment de sens, selon moi.

Silence. Silence total. Long et douloureux.

Sam risqua un regard prudent du côté de Nicole, et réprima un tressaillement. Elle affichait un visage dépourvu d’expression. Rien de rien.

Merde, merde et merde !

Il aurait dû s’en tenir à son plan initial. Il avait tout gâché. Qu’est-ce qui lui avait pris de dévoiler ses batteries maintenant ?

Nicole étrécit les yeux.

— J’ai rêvé ou je viens d’entendre une demande en mariage ?

Sam n’osa pas répondre.

— Eh bien ? insista-t-elle.

La bouche sèche, il hocha la tête.

— Parce que si c’était une demande en mariage, poursuivit-elle d’un ton chagrin, c’était la plus nulle que j’aie jamais entendue de ma vie.

Il hocha de nouveau la tête. Oui, c’était nul, complètement nul.

 — Désolé, coassa-t-il, avant de s’éclaircir la voix. Tu as raison, je ne sais pas ce qui m’a…

— Je ne t’en tiendrai cependant pas rigueur, poursuivit-elle sans l’écouter. Parce que tu m’as sauvé la vie. Deux fois. Est-ce que tu m’aimes ?

— Oui, répondit-il sans hésiter.

Nicole se contenta de le contempler d’un air pensif.

Bon sang, elle allait refuser !

À quoi s’était-il donc attendu ? C’était une femme extraordinairement belle. Des milliers de types avaient dû tomber follement amoureux d’elle au bout de cinq minutes depuis qu’elle avait quinze ans ! S’il était sûr de ses sentiments, elle ne l’était pas forcément. À vrai dire, elle aurait été folle d’accorder sa confiance à un type comme lui, de remettre sa vie entre ses mains.

— Heureusement que tu n’auras plus de raison de faire de demande en mariage après celle-là, parce que tu n’es vraiment pas doué, reprit-elle. Toutefois, la réponse est oui.

— Je sais que je ne suis pas du même milieu que toi, mais je te jure que tu pourras toujours compter sur moi. Je veillerai sur toi. Personne ne te fera plus jamais de mal. Je te promets d’être fidèle et…

— Sam, soupira-t-elle, je viens de dire oui. Et au cas où ça t’intéresserait, je t’aime aussi.

Sam sentit un étau lui enserrer son cerveau. Il cessa de respirer un instant.

— Tu as dit oui ? répéta-t-il stupidement.

Il avait dû mal entendre.

Nicole leva les yeux au ciel et attira son visage vers elle pour l’embrasser.

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Spoiler(cliquez pour révéler)Elle donna un petit coup de coude à Sam.

— J’ai un cadeau de Noël pour toi.

— Ah bon ? s’étonna-t-il. Tu es en avance. Noël n’est que dans dix jours, je te rappelle.

Nicole se laissa aller contre lui, la tête au creux de son épaule.

— C’est un cadeau qui mettra neuf mois à arriver, raison pour laquelle je m’y prends un peu en avance.

Un cimetière est un endroit triste, lugubre, un lieu baigné par les larmes de ceux qui ont perdu un être cher.

Mais ce matin-là, le cimetière Bellevue retentit du rire d’allégresse d’un homme comblé.

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