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En tout cas, jamais, après ces quelques minutes, il n'aurait imaginé faire quoi que ce soit qui puisse bouleverser cette petite fille. Il était son serviteur pour la vie.

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1

La salle de la terrasse

Au bord de la Tamise, à cinq kilomètres en amont du centre d’Oxford, à l’écart de l’endroit où les grands collèges Jordan, Gabriel, Balliol et deux douzaines d’autres s’affrontaient dans des courses nautiques, là où la ville n’était qu’un ensemble de tours et de flèches au loin, au-dessus des nappes de brouillard de Port Meadow, se dressait le prieuré de Godstow, occupé par de gentilles bonnes sœurs qui vaquaient à leurs saintes occupations, tandis que sur la rive opposée se trouvait une auberge baptisée La Truite.

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-Eh bien, que vas-tu faire aujourd'hui, Malcolm?

-Je vais sortir mon canoë. Le fleuve est un peu haut, alors il faudra que je fasse attention, mais je veux le nettoyer à fond et bien le préparer.

-Tu prévois un long voyage?

-Ah, j'aimerai bien. Mais je ne peux pas laisser ma mère et mon père, ils ont besoin de mon aide.

-Ils se feraient du souci aussi.

-Je leur enverrai des lettres.

-Où irais tu?

-Je descendrai la Tamise jusqu'à Londres. Peut-être même jusqu'à la mer. [...]

-Tu nous enverras une carte postale?

-Evidemment. Ou alors vous pourriez venir avec moi.

-Qui cuisinerai pour les autres religieuses?

-Elles pique-niqueraient ou elles iraient manger à La Truite.

Soeur Fenella frappa dans ses mains en riant. Dans la lumière pâle qui filrait à travers les fenêtres poussiéreuses, Malcolm remarqua combien la peau de ses doigts était gercée et craquelée, rougie, presque à vif. Elle devait souffrir chaque fois qu'elle les plongeait dans l'eau chaude, songea-t-il. Pourtant il ne l'avais jamais entendue se plaindre.

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Le visiteur avait à peu près le même âge que Hallgrimsson, mais il paraissait plus vieux. Son visage, assurément, portait les traces d'expériences et d'épreuves qui avaient épargné les joues lisses et le front sans rides du professeur. C'était un gitan d'Anglia occidentale, du nom de Coram Van Texel, qui avait beaucoup voyagé dans le Nord. Mince, de taille moyenne, il avait des gestes prudents, comme s'il craignait de casser quelque chose par inadvertance et n'avait pas l'habitude de manipuler des verres fragiles et de la vaisselle fine. Son daemon, une grosse chatte dotée d'une magnifique fourrure aux mille couleurs automnales, inspecta tous les coins de la pièce avant de sauter sur ses genoux. Dix ans après cette soirée, et encore dix ans plus tard encore, Lyra s'émerveillerait devant la fourrure de ce daemon.

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Coram tourna la tête, lentement, et vit se découper en ombre chinoise, sur les lumières du quai, la petite tête et les épaules massives d'une hyène. Celle-ci les regardait fixement. Coram n'avait jamais vu un tel monstre, habité par la cruauté, doté de mâchoires capables de briser des os comme si c'étaient de simples baguettes de pain. Son humain et elle avaient l'habitude, manifestement, de suivre leurs proies et Coram, habitué quant à lui à repérer les filatures, ne pouvait qu'admirer leur savoir-faire. Toutefois, comme l'avait souligné Sophie, pas facile pour un tel daemon de passer inaperçu. Il ignorait, en revanche, ce qu'ils voulaient mais, s'ils cherchaient la bagarre, ils allaient être servis.

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Le lendemain, les religieuses avaient fort à faire et M.Taphouse était chez lui ; Malcom n'avait donc aucune excuse pour se rendre au prieuré. Alors il resta dans sa chambre, allongé sur son lit, à parcourir ses livres l'un après l'autre et, quand la pluie cessa, il sortit afin de voir s'il faisait suffisamment beau pour qu'il puisse peindre le nom de son bateau avec sa nouvelle peinture rouge.

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Concernant son travail officiel, l'exploration des significations du sablier, elle pouvait en parler avec cinq ou six autres Erudits, mais son son travail secret était ... secret, et pas un mot à ce sujet ne sortait de sa bouche, sauf quand elle s'adressait à son daemon.

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Pendant plusieurs jours, il régna une atmosphère pesante à l'auberge de la Truite. Malcom allait à l'école, faisait ses devoirs, accomplissait son travail de serveur, lisait et relisait le message secret contenu à l'intérieur du gland.

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Au bord de la Tamise, à cinq kilomètres en amont du centre d'Oxford, à l'écart de l'endroit où les grands collèges Jordan, Gabriel, Balliol et deux douzaines d'autres s'affrontaient dans des courses nautiques, là où la ville n'était qu'un ensemble de tours et de flèches au loi, au-dessus des nappes de brouillard de Port Meadow, se dressait le prieuré de Godstow, occupé par de gentilles bonnes soeurs qui vaquaient à leurs saintes occupations, tandis que sur la rive opposée se trouvait une auberge baptisée La Truite.

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Lyra est très heureuse. Elle n'arrête pas de parler à son daemon. Et il lui répond. Ça jacasse du matin au soir. Sœur Fenella dit qu'ils s'apprennent mutuellement à parler.

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